Biografías

Charles Proteus Steinmetz

Charles Proteus Steinmetz (1865 - 1923)Nació en Breslau en 1865, y murió en 1923 en Schenectady. Fue un matemático, inventor e ingeniero estadounidense de origen alemán, cuyo nombre original era Karl August Rudolf Steinmetz. De baja estatura, tenía una deformación física congénita (era jorobado). Estudió en la Universidad de Breslau, pero tuvo que huir de Alemania debido a sus ideas socialistas, y en 1888 se trasladó a Zurcí, pasando a los Estados Unidos en 1889. Trabajo en la empresa de electricidad de Rudolph Eickemeyer, que en 1893 fue comprada por la General Electric.

En 1892 descubrió la histéresis magnética, un fenómeno en virtud del cual los electroimanes cuyo núcleo es un material ferromagnético (como el hierro) no se magnetizan al mismo ritmo que la corriente variable que pasa por sus espiras, sino que existe un retardo. Cuando el campo magnetizante es nulo, el núcleo mantiene una densidad de flujo magnético remanente.  Este fenómeno da lugar a pérdidas de energía, que se disipa en forma de calor.

En 1893 desarrolló una teoría matemática aplicable al cálculo de circuitos en corriente alterna, lo que facilitó el cambio de las líneas de energía eléctrica, que inicialmente eran de corriente continua. Posteriormente investigó las corrientes transitorias que surgen en los circuitos cuando se conecta o se desconecta la fuente de alimentación, que sólo duran hasta que se establece el régimen permanente, pero que pueden causar daños importantes. Para estudiarlas, construyó un generador capaz de producir descargas de 10.000 amperios a 100.000 voltios durante una cienmilésima de segundo, equivalentes a pequeños daños artificiales.

Entre sus inventos destacan un transformador de fases, una lámpara de arco y un pararrayos. Se cuenta que Henry Ford le contrató en cierta ocasión para descubrir qué le ocurría a un generador que no funcionaba correctamente. Steinmetz observó su funcionamiento durante dos días, subió a una escalera, hizo una marca de tiza en el generador y ordenó que lo abrieran y quitaran 16 espiras de la bovina en ese punto. Hecho el arreglo, el generador quedó perfectamente, y Steinmetz pasó a Ford una factura por un valor de 10.000 dólares. Cuando Ford pidió que especificara los detalles, Steinmetz escribió: “Por la marca de tiza, un dólar. Por saber dónde ponerla, 9.999.”

Charles Steinmetz fue presidente del instituto americano de Ingenieros Eléctricos, miembro de la Academia Americana de Artes y Ciencias y doctor honoris causa por el Union College de Schenectady.

Entre sus obras destacan: “Theory and calculation of alternating current phenomena” (Teoría y cálculo de los fenómenos de la corriente alterna, 1897), “Engineering mathematics” (matemáticas para ingenieros, 1910), escrita porque los ingenieros no solían entenderle debido a su falta de conocimientos matemáticos, y “Electric discharges, waves and impulses” (Descargas eléctricas, ondas e impulsos, 1911).

Murió en 1923 en Schenectady.

 

María Zaragozá

 

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